Le cratère de Yarrabubba est le plus vieux sur Terre ( Sciences et Avenir )

En Australie, ce cratère constitue la trace la plus ancienne d’un impact de météorite sur la Terre.

Météorite

Dessin d’une météorite fonçant vers la Terre.©CC0 CREATIVE COMMONS

Ce n’est pas la peine de s’abîmer les yeux sur des cartes satellites ou des photos aériennes : le cratère de Yarrabubba, en Australie-occidentale, n’est plus visible. Il a été totalement érodé au fil des millénaires mais les géologues l’ont identifié grâce à des relevés magnétiques et à l’étude des roches qui le composent.

Une datation confirmée

Le cratère de Yarrabubba mesure environ 70 km de diamètre et il est suspecté depuis longtemps de représenter la plus ancienne trace d’un impact météoritique sur Terre. Dès 2019, lors de la conférence de géologie de Goldschmidt qui s’est déroulée à Barcelone du 18 au 23 août, Timmons Erickson du Johnson Space Center de la Nasa annonçait son âge : 2,229 milliards d’années. La nouvelle était relayée par le magazine Science qui publiait une étude de datation dont les données n’étaient pas tout à fait complètes.

Cette fois-ci, c’est la revue Nature Communications qui publie les résultats exhaustifs obtenus par Erickson et son équipe. L’âge du cratère, évalué en analysant et datant des cristaux de zircon, est bien confirmé. Il s’agit effectivement du plus vieux cratère terrestre découvert. Il existe sans doute des cratères plus âgés comme celui de Maniitsoq, enfouis sous les glaces du Groenland mais leur découverte est récente et leur datation encore imparfaite.

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